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Cofundó Tesla, abandonó la empresa en 2019 y ahora construye un nuevo imperio

Su compañía, Redwood Materials, está montando una planta de US$3.500 millones para fabricar materiales de cátodos y ánodos para baterías de vehículos eléctricos.

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Cofundó Tesla, abandonó la empresa en 2019 y ahora construye un nuevo imperio
JB Straubel, cofundador de Tesla y fundador de Redwood Materials. Foto: Forbes.

Redwood Materials, una empresa de reciclaje de baterías y materiales creada por el cofundador de TeslaJB Straubel, gastará US$ 3.500 millones hasta el final de la década en una planta en Nevada, Estados Unidos, que fabricará cátodos y otros componentes esenciales para las baterías de los vehículos eléctricos. Será la primera instalación de este tipo en ese país e inicialmente tendrá capacidad para suministrar material para un millón de vehículos eléctricos al año.

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La empresa con sede en Carson City, Nevada, ya había dicho el año pasado que construiría una instalación de US$ 1.000 millones para procesar materiales de cátodos, pero sin identificar una ubicación. Bueno, ya comenzó con la construcción de su primera planta de este tipo, cerca de sus instalaciones de reciclaje, que se encuentran cerca de la Gigafábrica de Tesla en Sparks, Nevada, dijo el vocero Alexis Georgeson. La nueva planta producirá suficiente material catódico para suministrar 100 gigavatios hora de baterías al año para 2025.

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Foto: Redwood Materials.

Objetivo de la inversión

Redwood quiere estrenar otras plantas de materiales en los próximos años, con el objetivo de liderar la creación de las primeras operaciones de producción de cátodos a gran escala en EE.UU., produciendo en última instancia suficiente material para hasta 500 GWh de baterías, dijo Georgeson. Hasta la fecha ha recaudado unos US$ 1.000 millones, y no quiso comentar de dónde procederán los fondos adicionales. 

Panasonic, el principal socio de Tesla en materia de baterías, será uno de los principales clientes del material de ánodos que Redwood también está fabricando.

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“Vamos a iniciar la producción de láminas de cobre para ánodos este año y de cátodos en 2024, para llegar a 100 gigavatios por hora de ambos en 2025”, dijo. “Ninguno de esos componentes se produce hoy en día en Estados Unidos y constituyen casi toda la lista de materiales que entran en una fábrica de células de baterías”.

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El negocio de la baterías

En la actualidad, las baterías y los materiales de los vehículos eléctricos se producen principalmente en China, Corea del Sur y Japón. Pero la Administración Biden ha dado prioridad a la producción nacional, destinando US$ 3.100 millones de fondos en la Ley Bipartidista de Infraestructuras para lograr nueva capacidad de fabricación en Estados Unidos. 

En el último año, empresas como General Motors, Ford, Hyundai y Panasonic han anunciado inversiones multimillonarias en nuevas fábricas para fabricar células de iones de litio, y GM dijo en marzo que produciría cátodos en Canadá con la empresa surcoreana Posco Chemical.

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Redwood dijo que las materias primas que necesita para fabricar los ánodos y cátodos de las baterías, incluidos el níquel, el cobalto y el manganeso, procederán tanto de sus operaciones de reciclaje como de proveedores de materias primas. Un cátodo es un electrodo unido al terminal positivo de una batería en el que los átomos ganan electrones.

Tesla: Dimite el co-fundador y jefe de tecnología JB Straubel -
Foto: Forbes.

El objetivo de la empresa es encontrar formas sostenibles de fabricar baterías para vehículos eléctricos, teniendo en cuenta tanto la escasez de suministros mundiales de algunos de los materiales como el impacto medioambiental perjudicial de la minería. 

A principios de este mes, Redwood se asoció con Volkswagen y Audi en EE.UU. para recuperar el material de los paquetes de baterías gastados, tras asociaciones similares con Toyota, Ford, Volvo Cars; el fabricante de camiones y autobuses eléctricos Proterra: y el fabricante de bicicletas Specialized. También tiene programas de reciclaje con Amazon, Panasonic y ERI, que afirma ser el mayor consolidador de residuos electrónicos de Norteamérica.

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Straubel entró en Tesla hace casi dos décadas, cuando Elon Musk invirtió en el fabricante de coches eléctricos en su fase inicial. Dirigió el desarrollo de sus paquetes de baterías y motores eléctricos como director de tecnología y supervisó la Gigafactoría de Tesla hasta que dejó la empresa en 2019.

Redwood recaudó US$ 775 millones el año pasado en una ronda de financiación que atrajo la inversión de Ford, Fidelity, Breakthrough Energy Ventures de Bill Gates y el Climate Pledge Fund de Amazon. La empresa, de propiedad cerrada, aún no ha compartido ningún detalle sobre los ingresos.

El plan de inversión de US$3.500 millones de dólares fue informado anteriormente por el Wall Street Journal.

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